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Oh no! È l’ora della pappa!

È molto raro incontrare un bambino GAPS che non sia schizzinoso con il cibo. Lo stesso vale per molti adulti GAPS. Questo problema è particolarmente pronunciato nell’autismo. La maggior parte dei bambini e adulti autistici soffrono di problemi di alimentazione, a volte molto gravi. Alcuni sono molto pignoli e accettano solo una gamma molto limitata di alimenti. Alcuni non possono masticare correttamente e tenere il cibo in bocca per molto tempo o cercano di ingoiarlo in un solo boccone. Alcuni possono solo succhiare da una bottiglia e non berranno mai da nient’altro. Per molti genitori di bambini autistici, il momento del pasto è un incubo.

Ci sono diverse possibili ragioni per cui i pazienti GAPS hanno questi problemi.

La prima è un input sensoriale distorto. Le papille gustative nella bocca ricevono informazioni sul cibo che vengono inviate al cervello. Il cervello dei pazienti GAPS è intasato di tossine e non può elaborare queste informazioni correttamente. Di conseguenza, per queste persone il sapore dei cibi potrebbe essere completamente diverso da quello normale. Se aggiungiamo una sensazione distorta della consistenza e temperatura del cibo, iniziamo a capire perché un bambino autistico, per esempio, non accetta molti cibi. Il sapore, la consistenza e la sensazione del cibo possono essere molto sgradevoli per loro.

La seconda è un forte desiderio di cibi dolci e amidacei, tipico di tutte le persone con anomalie nella flora batterica, che in particolare presentano una crescita eccessiva di Candida Albicans. Non importa quanto sia schizzinoso un bambino o un adulto GAPS, la maggior parte di loro accetterebbe volentieri bevande zuccherate, biscotti, torte, dolci, cereali per la colazione zuccherati, cioccolatini, patatine fritte o confezionate, pasta e pane bianco. In effetti questi sono i soli cibi nella dieta di molte persone GAPS, e che alimentano il circolo vizioso di flora anomala e tossicità nel loro corpo.

La terza ragione è lo stato della bocca stessa. La bocca umana ospita una vasta popolazione di microbi che normalmente la proteggono da batteri patogeni, virus, funghi e lieviti, mantenendo così un sano equilibrio delle mucose e di varie componenti della bocca .
Spesso i bambini e gli adulti GAPS hanno una flora batterica notevolmente alterata nelle loro bocche, con una crescita eccessiva di Candida e altri microbi patogeni. L’attività di questa flora alterata produce molte tossine localizzate nelle membrane mucose della bocca ed altera il funzionamento delle papille gustative, delle ghiandole salivari e di altre strutture.

Oltre a contribuire alla distorsione del gusto, questo processo provoca un’infiammazione cronica delle mucose della bocca, rendendole un bersaglio per il sistema immunitario. Come risultato di questa attività microbica e dell’infiammazione, molti pazienti GAPS hanno un alito cattivo, labbra e bocca molto rosse, varie macchie e ulcerazioni nella mucosa delle guance e lingue impastate. Molti alimenti, come frutta e verdura cruda, erbe, noci crude, semi e oli spremuti a freddo contengono forti sostanze disintossicanti che si legano alle tossine nella bocca cercando di rimuoverle. Ciò può produrre sensazioni spiacevoli quali bruciori e pruriti, oppure semplicemente un sapore sgradevole. E in effetti, questi sono gli alimenti che le persone GAPS tendono a rifiutare.

Esistono altri fattori che contribuiscono a questi problemi. Per esempio, qualsiasi secrezione corporea è un veicolo per eliminare le tossine, inclusa la saliva. I pazienti GAPS hanno corpi molto tossici e alcune di queste tossine vengono eliminate attraverso la saliva. Ciò contribuisce al carico tossico nella bocca, con alterazioni del gusto e della percezione dei cibi.

In alcuni casi di autismo e altri disturbi GAPS interviene un altro fattore: l’incapacità da parte di un cervello intossicato di orchestrare i normali movimenti dei muscoli della bocca, della lingua e di altre strutture coinvolte nella masticazione e deglutizione. Questo è il caso dei pazienti che non possono masticare e deglutire correttamente. I cibi devono essere molto morbidi per loro, e molto spesso li vomitano. Tale grave anomalia è abbastanza rara, ma il problema esiste in misura più lieve in molti bambini e adulti GAPS.

Che cosa possiamo fare di fronte a questi problemi di alimentazione?

È l’adeguato approccio nutrizionale volto a normalizzare la flora batterica e disintossicare la persona che potrà finalmente ristabilire il vero sapore dei cibi. In genere non è un problema convincere gli adulti a cambiare la loro dieta, ma può essere difficile fare in modo che la mantengano nel tempo. Ma come possiamo adottare un qualsiasi approccio nutrizionale con un bambino che non vuole mangiare niente? Senza dubbio questo è l’aspetto più difficile per molti genitori nel gestire il problema del proprio bambino.

In genere non credo a situazioni senza speranza. Dove c’è volontà si troverà un modo! Esiste un modo molto efficace per introdurre nuovi alimenti nella dieta del bambino. Richiede un sacco di determinazione da parte dei genitori, ma porterà un grande sollievo e un po' di normalità nella vostra famiglia. Sto parlando dell’Analisi Comportamentale Applicata (in inglese Applied Behaviour Analysis, o ABA). Il principio di questo metodo si basa sul buon senso usato dai genitori per secoli. Sono sicuro che tutti voi ricorderete i vostri genitori che vi dicevano: “Prima devi fare i compiti e dopo puoi andare a giocare!”. Oppure: “Se vuoi andare allo zoo sabato, devi ...”. Quindi, la formula è che se si desidera qualcosa, si dovrà lavorare per guadagnarsela!

Quando introdurrete per la prima volta questo metodo nella vita del vostro bambino, non sarà molto gradito, per cui aspettatevi un sacco di resistenza fino a quando il bambino non imparerà le regole del gioco. Se non vi arrenderete in quei primi giorni difficili, il bambino capirà molto presto che per ottenere quello che vuole dovrà fare qualcosa per voi. Non appena capirà questo semplice principio la vostra vita diventerà molto più facile. Se state già seguendo un programma ABA a casa con il vostro bambino, è possibile aggiungere l’alimentazione agli esercizi a cui sta lavorando il terapista.
Tutto quello che dovrete fare è cuocere il cibo e portarlo nella stanza dove si svolge la terapia.
Quindi, come possiamo applicare questo metodo ai bambini?Iniziamo da un disturbo piuttosto grave: un bambino autistico non- verbale.


1. Introduzione di nuovi alimenti per un bambino con gravi problemi di linguaggio

Inizialmente utilizzate i cibi preferiti come ricompensa per mangiare il cibo sano. Mostrate al bambino il cibo che gli piace di più (un pezzo di cioccolato, due patatine, un pezzo di biscotto, ecc.). Mettetelo fuori dalla sua portata, ma all’interno del suo campo visivo. Offrite al vostro bambino un boccone del cibo che si desidera introdurre.
Ignorate capricci, urla, pianti e qualsiasi altra ribellione. Non offrite il cibo che vuole fino a che non avrà consumato un boccone del buon cibo (quello sano) e non fategli lasciare il tavolo. Quando avrà consumato un solo boccone del buon cibo o l’avrà anche solamente assaggiato, dategli il cibo preferito come ricompensa con lodi, abbracci, baci, solletico (qualunque cosa piaccia al bambino) e lasciatelo andare. Dopo qualche minuto ripetete l’intera procedura. Lavorate solo su un boccone alla volta, ricompensatelo e lasciatelo andare. Dopo pochi minuti ripetete di nuovo. Date al bambino solo una piccola quantità di cibo-ricompensa: una o due patatine, un piccolo pezzo di cioccolata, ecc. Se ne vuole di più, fate in modo che mangi un altro boccone prima di ricompensarlo con un’altra patatina, piccolo pezzo di cioccolato, ecc. Questi alimenti dovranno essere disponibili solo come ricompensa per aver mangiato i cibi buoni; non devono essere somministrati in altre circostanze, altrimenti il bambino aspetterà il momento giusto in cui li potrà ottenere senza alcuno sforzo. Mantenete l’intera procedura il più felice e positiva possibile. Dopo che il bambino avrà iniziato a mangiare un boccone di un particolare alimento senza alcuna difficoltà, iniziate a chiedere due bocconi dello stesso cibo per la stessa ricompensa. Potreste dover trascorrere un paio di giorni, una settimana o anche di più nella fase in cui consumerà un solo boccone. Per ogni bambino serve un impegno diverso. Dopo aver conquistato due bocconi di buon cibo, passate a tre bocconi per la stessa ricompensa. Aumentate gradualmente il numero di bocconi fino a quando il bambino non mangerà tutto il pasto.

Gli esempi di cibi ricompensa che ho riportato (cioccolato, patatine, ecc.) sono alimenti non consentiti nel programma GAPS. Tuttavia nelle fasi iniziali, quando starete cercando di insegnare al vostro bambino il concetto dell’ABA, usate ciò che funziona. Quando il vostro bambino avrà capito le regole del gioco usate come ricompensa dei cibi consentiti nella dieta. Se il vostro bambino autistico può essere motivato da qualche dessert consentito nella dieta - evviva! - Dimenticatevi il cioccolato e le patatine.

Oltre ai cibi preferiti è possibile utilizzare qualsiasi altra cosa il vostro bambino ami come ricompensa. Ad esempio, se al vostro bambino piace guardare un video particolare: fate partire quel video, lasciatelo giocare per 5 minuti, poi mettetelo in pausa. Offrite al bambino un boccone del cibo nuovo. Non fate ripartire il video finché non ha mangiato quel boccone. Non cedete a capricci, urla, pianti, ecc. Quando il bambino ha la bocca piena, riempitelo di elogi, baci e abbracci e fate partire nuovamente il video. In pochi minuti, ripetete di nuovo la procedura. Se il vostro bambino non è particolarmente interessato ai video, utilizzate qualunque cosa risulti interessante: giocattoli, libri, giochi. Comportamenti ossessivi e di auto-stimolazione non dovrebbero essere incoraggiati per i bambini autistici. Tuttavia, se sono l’unica cosa che riesce a motivare il bambino, usateli come ricompensa per aver mangiato i cibi giusti.

È importante lavorare su un alimento alla volta. Non cercate di introdurre diversi alimenti contemporaneamente. Decidete voi stessi quale sia il cibo più importante da introdurre per primo e lavorate su quello. Ha senso iniziare da alimenti che pensate verranno accettati più facilmente. Dopo aver conquistato uno o due cibi nuovi e il menu del vostro bambino inizierà a crescere, noterete che l’introduzione di più alimenti consecutivamente sarà più facile. In un batter d’occhio il vostro bambino avrà una dieta molto nutriente e varia.

La cosa importante è non farvi sfiduciare dalla resistenza iniziale del vostro bambino, ma perseverare. Centinaia di genitori che hanno attuato il programma ABA con i propri figli hanno dovuto attraversare la fase iniziale dei capricci per ottenere che facessero qualsiasi cosa, dal semplice obbedire all’ordine “Vieni qui” alle cose più complesse. Nessuno può insegnare a un bambino che non obbedisce a niente di ciò che gli viene chiesto. Ma una volta che avrete vinto questa prima battaglia, avrete guadagnato l’obbedienza e la disciplina del vostro bambino, il che significa che ora avete un figlio a cui si può insegnare!


2. Introduzione di nuovi alimenti per bambini GAPS senza problemi di linguaggio

Con i bambini che non presentano problemi di comunicazione la procedura è simile ma molto più semplice. Il bambino per prima cosa deve mangiare il cibo buono, al fine di ottenere quello che vuole: un cibo preferito, un gioco, un giocattolo, ecc. Con questi bambini consiglio di non usare alimenti non consentiti come il cioccolato o patatine come ricompensa. È possibile utilizzare i dolci fatti in casa consentiti nella dieta. Sono certa che la maggior parte dei genitori conoscono il motto senza tempo: ‘prima la minestra, poi il dolce!’ A parte questo, usate altre ricompense più sofisticate come giochi, giocattoli, viaggi al cinema, ecc. invece di ricompense alimentari.
Proprio come per i bambini autistici, con altri bambini GAPS è importante iniziare da piccoli obiettivi raggiungibili, come un boccone o un piccolo pezzo di cibo. 

Introdurre improvvisamente un grande piatto di cibo che il bambino odia porterà al fallimento. Una volta che il vostro bambino accetterà un boccone o un piccolo pezzo del cibo buono in cambio di una ricompensa, offrite gradualmente porzioni sempre più grandi. Siate pazienti e coerenti! Non cedete ai piagnistei e ai capricci! Se il bambino rifiuta il cibo buono, non avrà diritto al dolce (o qualsiasi altra ricompensa)! Più semplice di così! Dovete essere irreprensibili. Dopo aver dato al vostro bambino un boccone di cibo buono non si può fare marcia indietro o consentire altri negoziati o manipolazioni. Se consentirete al bambino di avere la meglio sulla questione alimentare, avrete perso su molti altri fronti!

Se il bambino rifiuta il boccone di cibo buono e non sembra preoccuparsi di ottenere la ricompensa, significa che avete scelto la ricompensa sbagliata! Scegliete una ricompensa per ottenere la quale il vostro bambino sarà pronto a tutto. Tuttavia, non importa quanto motivante sia la ricompensa, non dimenticate mai di aggiungere le vostre lodi entusiaste e un abbraccio! Il vostro bambino deve capire di aver fatto una gran buona azione accettando quel boccone di buon cibo!

Nella maggior parte dei casi, una volta che i bambini sono abituati al sapore di un cibo che prima si rifiutavano di toccare, inizierà davvero a piacergli. Man mano che la loro flora batterica migliorerà, un sacco di brame (di cibi da evitare) andranno via e ritornerà il normale senso del gusto, così il vostro bambino inizierà a gradire diversi alimenti. Ma per iniziare questo processo il vostro bambino ha bisogno del vostro aiuto. Da solo il bambino non è in grado di rompere il circolo vizioso del desiderio smodato di cibi da evitare, maggior tossicità e alterazioni del senso del gusto. Una volta che il vostro bambino avrà una dieta sana ed equilibrata, potrete consentirgli di non mangiare un piccolo numero di alimenti che non ama particolarmente. Abbiamo tutti i nostri gusti. Tuttavia, assicuratevi che ciò avvenga nella giusta misura. 

È molto importante mantenersi positivi in questo processo! Parlate con il vostro bambino, spiegate perché volete che mangi questo cibo, cosa farà di buono nel suo corpo. Provate a parlare di questo argomento ad ogni pasto utilizzando un linguaggio e dei vocaboli al livello del bambino e rendendolo un divertimento e un’occasione per giocare. E quando il bambino obbedisce non mettete alcun limite alle vostre lodi e alla gioia! Fate capire al vostro bambino che vi ha reso davvero felici mangiando il buon cibo! Il vostro entusiasmo, unito alla ricompensa allo stesso tempo, renderà quest’esperienza un’aspettativa per il bambino, da anticipare con piacere al pasto successivo.

Per concludere vorrei dire che circa il 60-70% dei genitori che mi visitano con i loro figli dicono fin dall’inizio che introdurre qualsiasi dieta nella vita del loro bambino è impossibile! “Il mio bambino non mangia!” Tuttavia, dopo aver attuato i principi dell’ABA che ho qui descritto, la maggior parte di questi genitori presto dimentica quanto fossero pignoli i propri bambini. Sedersi al tavolo con la famiglia diventa un’abitudine normale e piacevole, come dovrebbe essere!


Dott.ssa Natasha Campbell Mcbride, MD,MMedSci (Neurologia), MMedSci (Nutrizione umana).